Situé à une trentaine de kilomètres à l'ouest de Florence, Vinci est un petit bourg typique de la campagne toscane, immergé parmi les vignes, les cours d'eau et les oliviers centenaires. "On retrouve ici presque intacts les paysages, les impressions, les centres d'intérêt qui influenceront Léonard tout au long de sa vie", explique à l'AFP Roberta Barsanti, directrice du Musée Léonardien de Vinci.

Au musée consacré à Léonard de Vinci © AFP

"De sa maison natale, située à l'écart du village, on peut voir aujourd'hui encore le décor qu'il a reproduit dans "Le Paysage", son premier dessin connu qu'il a daté de sa main du 5 août 1473", souligne-t-elle.

Né le 15 avril 1452 d'une union illégitime entre un riche notable et une paysanne adolescente, le jeune Léonard est élevé par son grand-père paternel et son oncle avec qui il explorera la campagne alentour.

Ses biographies racontent qu'enfant il aimait examiner les insectes et les animaux, qu'il étudiait diverses variétés de plantes et de fleurs avant de les dessiner.

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L'expression d'un territoire

Son sens aigu de l'observation doublé d'une imagination fertile ont permis à celui qui deviendra le plus grand génie de son temps d'imaginer des machines qui seront construites des siècles après lui comme le char d'assaut, le télescope, la machine volante ou le scaphandre.

Sa soif de connaissance le porte aussi à s'intéresser aux moulins, qui étaient nombreux autour de Vinci à son époque, ainsi qu'aux différents cours d'eau qui les alimentaient.

Plus tard, il étudiera l'énergie hydraulique et ses applications mécaniques, comme en témoignent ses nombreux dessins sur ce thème.

Mais il se passionnera aussi pour l'anatomie, la musique, la sculpture, l'architecture et, bien sûr, la peinture. "Léonard est l'expression d'un territoire, il a intériorisé beaucoup de choses de cette terre à commencer par le monde des paysans, avant celui des philosophes florentins ou milanais", explique à l'AFP Nicola Baronti, président de l'association "Vinci nel cuore" ("Vinci dans le coeur"). "Quand il dessine ses inventions, il utilise la langue des paysans de Vinci et il a ainsi immortalisé des termes toujours utilisés par l'ingénierie mondiale", relève-t-il.

Aux touristes qui viennent à Vinci sur les traces de maître toscan, il conseille de mettre "les bonnes lunettes", celles qui mènent aux petites cascades, aux sentiers que Léonard arpentait à coup sûr cinq siècles plus tôt.

Ce féru d'histoire locale explique que le nom de Vinci vient de "Vinchio", une variété de saule dont les branches souples servaient jadis aux paysans d'ici pour ligaturer la vigne.

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Inventeurs farfelus

Il raconte aussi que dans une église voisine, à San Pantaleo, un enduit récemment tombé à la suite d'une infiltration d'eau a mis au jour une très ancienne décoration, un noeud typique de ceux qui étaient utilisés en Toscane dès le XIe siècle. "Ces entrelacs qui rappellent les tresses d'osier propres au village natal de Léonard, on les retrouve sur ses tableaux, jusque sur le corsage de La Joconde", explique Nicola Baronti."C'est la signature secrète du maître, comme s'il nous disait "Je suis parti, certes, mais c'est bien d'ici que je viens", s'émeut-il.

Au fil des siècles, la figure de Léonard a alimenté bien des mystères et attiré sur sa terre natale nombre d'inventeurs farfelus, ou d'individus loufoques, poursuit-il.

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On dit ainsi qu'il y a quelques années, un Américain vêtu de blanc errait dans les rues de Vinci, prétendant être en contact avec le génie universel.

La journaliste et romancière italienne Maria Consolata Corti (alias Vittoria Haziel) affirme, quant à elle, dans un de ses polars historiques, que le Saint-Suaire de Turin ne serait autre qu'un autoportrait de De Vinci qu'il aurait réalisé sur le linceul. Selon elle, le tissu - que les scientifiques ont daté de l'époque médiévale - serait donc antérieur au visage imprimé.

Et bien avant Dan Brown, l'auteur du best-seller mondial "Da Vinci Code", elle avait émis l'hypothèse selon laquelle "La Cène", célébrissime fresque attribuée à Léonard, compte parmi ses personnages une figure féminine...