Lode Van Hecke, 69 ans, qui est depuis 2007 le père abbé de l'abbaye trappiste d'Orval (sud), deviendra en février évêque de Gand, se retrouvant ainsi à la tête d'un des principaux diocèses du pays.

C'est la première fois dans l'histoire de l'Église belge qu'un moine trappiste sera consacré évêque.

Et au niveau mondial les cas sont rares. Le diocèse de Gand cite deux précédents, en République démocratique du Congo et en Norvège, où Mgr Erik Varden sera consacré en 2020 évêque de Trondheim.

"C'est très rare qu'un moine soit nommé évêque et en particulier un moine d'une communauté contemplative comme les trappistes", a déclaré à l'AFP le père Tommy Scholtès, porte-parole de la conférence épiscopale belge.

Lode Van Hecke, moine trappiste, et ex directeur de la brasserie Orval © Belga Images

En Belgique, les moines de l'ordre cistercien de la Stricte observance --communément appelés trappistes-- ont acquis une notoriété dépassant les frontières pour les bières brassées dans leurs abbayes, à Chimay, Rochefort, Orval, Westmalle ou encore Westvleteren.

A Orval, où il est entré en 1976, le père Van Hecke a dirigé de 1998 à 2001 la brasserie implantée dans l'enceinte de l'abbaye depuis 1931.

De quoi envisager sereinement sa future responsabilité de gestionnaire d'un diocèse.

"Heureusement que j'ai passé quelques années dans la brasserie, non pas pour la bière (..), mais pour le fait qu'il fallait gérer une entreprise. Il y a des continuités", a-t-il dit mercredi au site spécialisé CathoBel.

Son ordination aura lieu le 23 février en la cathédrale Saint-Bavon à Gand.