À en croire Sciences et Avenir, l'initiative a été lancée par deux scientifiques de l'Université d'État de Virginie aux États-Unis, Anne Hillborn, écologiste spécialiste de la relation proie-prédateur chez les guépards et Marcella J. Kelly, spécialisée en préservation d'animaux carnivores. Leur discussion sur Twitter à propos d'animaux mignons a entraîné un véritable concours entre scientifiques, mais à présent élargi à tous les internautes.

Sans surprise, les internautes et les scientifiques affectionnent particulièrement les bébés mammifères. Cité par Sciences et Avenir, Konrad Lorenz, biologiste et zoologiste autrichien titulaire du prix Nobel de physiologie ou médecine, expliquait en effet qu'on trouve "mignon" tout ce qui ressemble à un bébé humain : une tête relativement disproportionnée par rapport au corps, de grands yeux, des rondeurs, etc.

Hormis les mammifères, les participants publient également des photos d'insectes, d'araignées, de poissons, d'oiseaux, etc. S'il y a beaucoup de photos attendrissantes, certains internautes n'hésitent pas à mettre en valeur des animaux "un peu moins mignons".