De Métropole du Nord qu'elle était naguère sans remords, la ville se profile aujourd'hui davantage comme capitale des Flandres. Mais c'est la richesse de son passé qui l'a façonnée. Comté de Flandre, Etats bourguignons, Pays-Bas espagnols puis autrichiens : une histoire, commune avec une large partie de la Belgique, qui se retrouve dans l'architecture des bâtiments de la ville ancienne, en particulier cette superbe Vieille Bourse érigée en 1652-1653. Dans le palais Rihour également, dont les modestes vestiges sont occupés par l'office de tourisme. Ou encore dans l'élégant Hospice Comtesse, témoin d'une " maison religieuse flamande du XVIIe siècle ". Les carreaux imitent le Delft, les buffets à deux corps viennent d'Anvers et les portraits de souverains sont ceux de Philippe le Bon, Charles le Téméraire...
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